El aumento del "exceso de muertes" apunta a un impacto más amplio de la pandemia de COVID-19

por Benjamin Mateus
16 diciembre 2020

A pesar de que el número de muertes por la pandemia COVID-19 en los Estados Unidos supera los 300.000 casos, se está haciendo evidente que el número real de víctimas de la pandemia es mucho mayor que el número oficial de muertes.

Según un informe del New York Times, entre el 15 de marzo y el 21 de noviembre se produjeron 356.000 muertes en exceso en todo el país, lo que supone un 19 por ciento más que en años anteriores. Incluso esta cifra puede ser un recuento insuficiente, ya que las recientes estadísticas de muertes tienen que ser actualizadas y el sistema arcaico de los Centros para el Control de Enfermedades se está quedando atrás en las cifras reales. Si las estimaciones actuales se mantienen, el total de muertes a finales de diciembre será de la asombrosa cifra de 401.000.

Exceso de mortalidad en todas las edades en los EE.UU. 2020—marzo a noviembre

El exceso de muertes, también conocido como desplazamiento de la mortalidad, se refiere a un aumento temporal de la tasa de mortalidad en una población determinada atribuido a problemas ambientales, guerras o epidemias. Los epidemiólogos los calculan determinando la diferencia entre el número de muertes observadas y las previstas. Se consideran una mejor medición de la mortalidad total, ya sea causada por la pandemia o por sus consecuencias. Según la Fundación para la Salud, "Mide las muertes adicionales en un período determinado en comparación con el número normalmente esperado y no depende de cómo se registren las muertes por COVID-19".

La primavera pasada, la ciudad de Nueva York tuvo el mayor exceso de muertes per cápita durante la primera ola, con 320 personas por cada 100.000. Se calcularon aproximadamente 27.000 muertes en exceso, un 75 por ciento por encima de la media. En Nueva Jersey se registraron 19.300 muertes en exceso. Luisiana, Michigan, Massachusetts, Maryland y Connecticut vieron un aumento de más del 20 por ciento en el exceso de muertes.

Durante la ola de verano, el cambio en el exceso de muertes afectó a estados como Arizona, Mississippi, Texas, Carolina del Sur, Georgia y Alabama. Florida vio 26.500 muertes en exceso, mientras que California tuvo 31.100. En la actual ola de principios de invierno que ha visto al virus correr desenfrenadamente por toda la nación, Illinois ocupa el lugar más alto con 18.200 muertes en exceso, un 25 por ciento por encima de los niveles normales. Indiana, Dakota del Sur, Arkansas y Missouri también han sido devastados. Actualmente, la pandemia se está moviendo rápidamente hacia las costas donde la densidad de la población es más significativa.

Es difícil determinar en qué medida las muertes están directa o indirectamente relacionadas y atribuibles a COVID. Más del 25 por ciento de estas muertes "por encima de lo normal" se han atribuido a enfermedades como la diabetes, el Alzheimer, la hipertensión y la neumonía. A pesar de ello, con los hospitales de todo el país que ven aumentar sus ingresos por COVID-19, muchas personas vuelven a aplazar su mantenimiento de la salud o prefieren no afrontar un viaje a la sala de emergencias por miedo a contraer el coronavirus. Esta misma población de individuos de alto riesgo también tiene un mayor riesgo de sufrir las consecuencias del coronavirus.

Añadiendo el insulto a la injuria, la tensión económica del desempleo, el alquiler atrasado y el aumento de la deuda ha obligado a millones de familias a tomar la difícil decisión de pagar los medicamentos recetados, hacer la compra o pagar sus hipotecas y facturas de tarjetas de crédito. El Washington Post señaló que casi 12 millones de inquilinos deberán un promedio de casi 6.000 dólares en alquileres atrasados y servicios públicos a partir de enero. Las oportunidades de trabajo siguen siendo escasas ya que las pequeñas empresas se enfrentan al cierre con el aumento de casos. Estos mismos millones se verán empujados a la pobreza, que se cobrará un número incalculable de vidas en los próximos años.

La escala de la crisis sanitaria en los EE.UU. debido a la pandemia COVID-19 no tiene precedentes. La única comparación con este evento sería la "Gripe Española" de 1918 al final de la Primera Guerra Mundial, que mató aproximadamente 675.000 personas en los EE.UU.. En los tiempos modernos, ni siquiera las guerras anteriores han seguido el ritmo de las muertes causadas por el coronavirus, que se ha convertido en la principal causa de muerte en los EE.UU., superando con creces incluso a las enfermedades cardíacas.

Sin embargo, incluso los actuales tableros de coronavirus que se están usando para rastrear el impacto social de la pandemia no captan totalmente la verdadera devastación que se está produciendo en la población. La culpa es enteramente atribuible a la total indiferencia de las autoridades locales, estatales y nacionales por las consecuencias de esta crisis de salud, prefiriendo castigar el comportamiento individual en lugar de las políticas implementadas por las autoridades para mantener abiertos los lugares de trabajo y las escuelas.

Una trabajadora de la salud usa equipo de protección personal mientras habla con un paciente en un lugar móvil de pruebas para COVID-19 en Auburn, Maine. (Foto AP/Robert F. Bukaty, Archivo)

Todo esto se ve agravado por el continuo aumento de las hospitalizaciones, que han llegado a 110.000 en todo el país. Uno de cada dos pacientes admitidos en las unidades de cuidados intensivos (UCI) es por COVID-19. A medida que estas instalaciones están alcanzando su capacidad, se está discutiendo abiertamente la necesidad de racionar los cuidados. Los mayores y los enfermos pueden ser rechazados.

Enfermeras y trabajadores de la salud exhaustos han recurrido a los medios sociales para compartir sus horribles experiencias.

Una enfermera de Huntsville, Alabama escribió: "¡Estamos cancelando todos los procedimientos electivos y urgentes y convirtiendo la sala de espera de los pacientes y la PACU en la UCI... tenemos un módulo improvisado de urgencias en la bahía de ambulancias, manteniendo a los pacientes en camillas porque no tenemos donde ponerlos!"

Una enfermera del condado de Warrick, Indiana, dijo: "Nuestras UCI están al máximo, y nuestra UCI cardiovascular tiene que llenarse de COVID y de MS en lugar de cirugía por necesidad. Llenaron nuestra UCI pediátrica con adultos. Y son cuatro UCI completas con enfermeras que tienen que trabajar cuatro y cinco turnos para mejorar el personal. Tenían que intubar y mantener a un paciente en un piso normal hasta que nuestra UCI pudiera hacer espacio para ellos".

Los expertos en salud pública han mencionado repetidamente la capacidad del sistema de salud como un hito de último recurso. A medida que el sistema de salud comience a colapsar bajo el peso del aumento de las admisiones y la falta de personal, la tasa de letalidad aumentará, lo que significa que las muertes evitables por COVID-19 se añadirán a estas sombrías estadísticas. Estas mismas preocupaciones afectarán a quienes busquen atención médica para otras dolencias distintas de COVID-19, lo que contribuirá aún más al exceso de muertes.

Sin embargo, los políticos y científicos de la clase dirigente preferirían restar importancia al número de muertes cuando empiecen a cambiar su retórica con el lanzamiento de la vacuna. Todos están de acuerdo en que no cambiará mucho hasta los próximos meses, cuando las vacunas se fabriquen, distribuyan y administren ampliamente a la población.

El hecho de que no se planteen preguntas serias sobre cómo frenar la actual tasa de mortalidad apunta a la aceptación de que no se puede hacer nada para detener el desfile de la muerte. Mientras tanto, el despliegue costará a los estados y a los contribuyentes miles de millones en ingresos, afectando sobre todo a los estados más pobres. Aunque el gobierno federal está suministrando la vacuna a los estados, éstos tendrán que contratar trabajadores médicos, establecer instalaciones de almacenamiento, llevar a cabo iniciativas educativas y de extensión comunitaria y crear clínicas de vacunación.

Según el Wall Street Journal, "los funcionarios de varios estados dijeron que gastarían lo que fuera necesario para vacunar a los residentes. Algunos dijeron que eso podría forzar recortes de gastos en áreas como la educación, a menos que el Congreso proporcione fondos adicionales, o que el gobierno federal reembolse una gran parte de sus costos de implementación".

(Artículo publicado originalmente en inglés el 14 de diciembre de 2020)

 

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